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Perseidas y lluvias de estrellas, eventos astronómicos memorables

Por: Mou D. Khamlichi
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Las perseidas y lluvias de estrellas son un gran evento astronómico que tiene lugar durante el mes de agosto. Asimismo, es igualmente conocido como Lágrimas de San Lorenzo. Este segundo nombre es atribuido por la proximidad de su ocurrencia a la conmemoración de este santo.

Se trata de una lluvia de meteoros que se efectúa desde finales del mes de julio hasta mediados del mes de agosto. La misma es producida por una estela de polvo y escombros emanados por un cometa. El cual es un cuerpo celeste conocido como Swift-Tuttle.

Este suceso se origina cuando la tierra atraviesa la órbita del mencionado cometa. Es entonces donde se ocasiona un choque con los diminutos restos del astro. Que finalmente produce las perseidas y lluvias de estrellas, un sutil, pero gran acontecimiento que te detallamos a continuación.

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Perseidas y lluvias de estrellas en la historia

Los registros más antiguos de las perseidas y lluvias de estrellas se remontan a la antigua china. Se tratan de unos banales históricos que datan del año 36 d. C. Cuyos datos hacen énfasis a una actividad acentuada de meteoros que se presentaba en el mes de agosto.

Sin embargo, la información más relevante no se dio sino hasta 1835. Durante ese año, Adolphe Quetelet, un astrónomo de Bélgica, postuló la ocurrencia repetitiva de una lluvia de meteoros. Sus observaciones notaron un gran tráfico astral que se efectuaba también en ese período. Y cuyo radiante en la bóveda celeste lo sitúa en la constelación de Perseo.

Origen de las perseidas

Las perseidas y lluvias de estrellas fueron bautizadas con ese nombre por su radiante en la constelación de Perseo. Sin embargo, su relación práctica es poco relevante. Del mismo modo, a este fenómeno también se le llama Lágrimas de San Lorenzo.

Este último nombre se debe a que en la época medieval, dicho evento tenía su pico el 10 de agosto. Fecha en la que se celebra el día del mencionado santo. Cuyo evento se relacionó con las lágrimas derramadas por San Lorenzo al ser quemado en una parrilla.

Su origen astronómico tuvo lugar el 19 de julio de 1862. Día en el que Lewis Swift y Horace P. Tuttle descubrieron un cometa que dejaba a su paso un rastro de escombros. Posteriormente este cuerpo astral fue bautizado como Cometa 109P/Swift-Tuttle.

Los estudios de estos dos astrónomos permitieron determinar que se trataba de un astro con un diámetro de 9.7 kilómetros. De igual forma, también se conoció el comportamiento de su órbita con respecto al sol. El cual se cumple en un período de 135 años.

Se pudo visualizar desde la tierra por última vez en el año de 1992. Al año siguiente, se registró su pico de actividad más alta. Al presentar una Tasa Horaria Zenital (THZ) de 300. Luego, en 2009, manifestó otro aumento a 173 THZ. Siendo la tasa promedio de 100 THZ.

¿Cómo se produce las perseidas y lluvias de estrellas?

Estas perseidas y lluvias de estrellas son emanadas por el cometa 109P/Swift-Tuttle. Quien a su paso por la órbita, libera partículas de polvo, hielo, restos y escombros. Dejando así una estela de residuos por cada trayectoria alrededor del sol. Cuyo viaje tarda 135 años en completar una vuelta a través del sistema solar.

Cada año, la tierra entra en contacto con esta estela de partículas dejadas por el cometa. Las mismas son atraídas por la fuerza gravitatoria hasta entrar en la atmosfera. Cuya velocidad de trayectoria supera los 200.000 km/h.

Cuando estos diminutos granos entran a la atmosfera se queman hasta desintegrarse. Debido a la fricción y la gran velocidad con la que impactan en el aire. Produciendo así ese efecto fugaz y luminoso al cual se le llama meteoro, o más comúnmente, estrella fugaz. La intensidad de cada destello depende del tamaño y el color de capa partícula. Además de los materiales de su composición física.

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¿Por qué se llaman perseidas y lluvias de estrellas?

Las perseidas y lluvias de estrellas se presentan como un gran tráfico de destellos fugaces durante el mes de agosto. A cada fragmento brillante se le conoce como estrella fugaz o meteoro. Y se considera lluvia de estrellas cuando estos trazos luminosos son muy frecuentes en una noche.

Dichas estrellas fugaces parecen nacer desde un mismo punto en la bóveda celeste, a cuyo espacio se le llama radiante. Estos meteoros suelen provenir todos desde la constelación de Perseo. Es por ello que a este evento de le conoce como perseidas y lluvias de estrellas.

Otras lluvias de estrellas

Las perseidas y lluvias de estrellas son el fenómeno de meteoritos más importante del año. En primer lugar, por ser una de las que presenta más tráfico de avistamiento. Por otro lado, por su facilidad de observación en los países del hemisferio norte. Haciéndose parte de la cultura de muchas personas.

Sin embargo, no son las únicas lluvias de estrellas que se pueden observar. Ya que existen otras manifestaciones de este espectacular evento astronómico. A continuación, mencionaremos las más importantes según su fecha de aparición durante el año.

Cuadrántidas

Las Cuadrántidas son la primera lluvia de meteoros que se manifiesta en el año. Su fecha promedio de avistamiento va desde el 1 hasta el 6 de enero. Y su pico máximo de tráfico de destellos es el día 3 del mismo mes. Y su aparición tiene lugar en la constelación de Quadrans Muralis.

El origen de esta lluvia de estrellas aún no se ha podido establecer con exactitud. Entre las hipótesis más relevantes que se manejan, la primera las asocia al cometa C/1490 Y1. Dicho cometa fue observado hace ya más de 500 años.

Como segunda hipótesis se maneja que pudieron ser generadas por un asteroide conocido como 2003 EH1. En todo caso, es la segunda más importante juego de las perseidas y lluvias de estrellas.

Líridas

Líridas, una lluvia de estrellas que tiene lugar durante el mes de abril. Específicamente durante los días 16 y 26; con su pico más alto el día 22 del mismo mes. Su nombre se debe a su aparición en el radiante de Lyra.

Son el resultado de la estela de polvo emanada por el cometa C/1861 G1 Thatcher. Este último es un cuerpo celeste de largo plazo. El cual ha tenido un único avistamiento y cercanía a la tierra que tuvo lugar en el año de 1861.

Eta Acuáridas

Es una lluvia de estrellas que se presenta entre mediados del mes abril y el mes de mayo. Las Eta Acuáridas presentan su máxima actividad el día 6 de mayo. Con un tráfico promedio de al menos 50 estrellas fugaces por hora.

El responsable de esta lluvia de meteoros es el cometa Halley. El cual tuvo su última aproximación a la tierra en el año de 1986. Su nombre obedece a su aparición en la constelación de Acuario.

Delta Acuáridas

Las Delta Acuáridas tiene su aparición durante los últimos días del mes de julio y los primeros del mes de agosto. Con una actividad máxima entre el 11 y 13 de agosto. Su existencia se debe a los restos abandonados por el cometa 96P Machholz, el cual fue descubierto en 1986.

Dracónidas

Las Dracónidas es una lluvia de estrellas asociadas al Cometa Giacobini-Zinner. Su presencia tiene lugar entre el 7 y el 10 de octubre. Con su máxima actividad entre los días 8 y 10 del respectivo mes. Su radiante se asocia a la constelación del Dragón.

Oriónidas

Las Oriónidas son una lluvia de meteoros muy característica por su gran velocidad. La cual se estima en una trayectoria de 66 km/h. Otra de sus particularidades es que comparte su origen con la Eta Acuáridas, al ser también desprendidas por el cometa Halley.

Un último punto a destacar, es que las mismas se pueden observar desde cualquier lugar del planeta. Las Oriónidas pueden ser visibles desde el 21 de octubre hasta el 7 noviembre. Y su día de máximo avistamiento suele ser entre la noche del 24 y la madrugada del 25 de octubre.

Leónidas

Esta lluvia de estrellas se presenta entre el 20 y 30 de noviembre. Son una estela de polvo emanada por el cometa Tempel-Tuttle, que fue descubierto en 1865. El punto máximo de este fenómeno es muy singular. Debido a que el mismo se presenta cada 33 años. Tiempo en el que el cometa completa su periodo orbital.

Gemínidas

La lluvia de estrellas llamadas Gemínidas tiene lugar a mediados del mes de diciembre, entre los días 13 y 15. Estas son vistas cuando la tierra atraviesa la órbita del asteroide Phaethon. Y entra en contacto con su estela de restos, escombros y arena. Su nombre de debe por su presencia en la constelación de Géminis.

Úridas

Las Úridas son las últimas lluvias de estrellas que se puede observar en un año. Estas pueden ser vistas durante la noche del solsticio de invierno, entre los días 21 y 22 de diciembre.

Se puede decir que son la lluvia de meteoros más joven dentro de este grupo. De la misma no se tuvo registro sino hasta el siglo XX. Y su origen se relaciona con la órbita del cometa 8P / Tuttle.

Cómo observar las perseidas y lluvias de estrellas

Conseguir una buena observación del espectáculo de las perseidas y lluvias de estrellas es diferente en cada año. Ya que influyen otros factores como el comportamiento meteorológico y el ciclo lunar. Sin embargo, existen pequeñas claves que se pueden seguir si se quiere disfrutar a plenitud de este fenómeno.

  • La hora. Aunque no hay una en específico, se puede seguir un determinado rango de tiempo. En este sentido, es más recomendable esperarlas en la etapa más oscura de la noche. Es decir, luego de las 2 a.m. y antes de amanecer.
  • Los instrumentos no son necesarios. Solo hace falta ponerse cómodo y en una zona con escasa o nula contaminación lumínica. Tus ojos pueden tardar hasta 45 minutos en adaptarse a la oscuridad.
  • Qué lugar observar en el cielo. Se puede mirar a cualquier espacio en el cielo. Pero estas se pueden ubicar en su radiante Perseo. Un área en el horizonte norte-este.
  • La frecuencia. Esta puede variar de acuerdo a otros factores. Como la influencia de la luna, por ejemplo, o la presencia de cualquier otro tipo de luz. Pero el promedio de avistamiento de los meteoritos es de al menos cada dos minutos.
  • La mejor noche. Comúnmente perseidas y lluvias de estrellas tienen su pico el 13 de agosto. Es decir, al anochecer del 12 y la madrugada del día 13 en el mes ya mencionado.

Las Perseidas representan la tercera lluvia de estrellas con mayor tráfico de avistamiento. Solo superada por las Cuadrántidas y las Gemínidas. Estas últimas comparten un ritmo cenital de 120 meteoros por hora. Comparado a los 100 meteoros por hora de las perseidas. Sin embargo, es una taza que puede variar, de acuerdo a al paso de los cometas que las originan.

El cometa Swift-Tuttle

Swift-Tuttle es un cometa cuya composición es de H2O, CO y CO2. Con una estructura física, básicamente, integrada de polvo y hielo. Su longitud es de 24 km de diámetro. Sin embargo, se estima que su cuerpo presenta una muy baja densidad.

Perseidas cometa Swift-Tuttle
Fuente: Wikipedia

El mismo fue visto por primera vez en el año de 1862 por L. Swift y Horace L. Tuttle. Luego volvió a aparecer en 1992 siendo esta su más reciente cercanía a la órbita de la tierra. Su trayectoria orbital es característicamente elíptica y tarda 133 años en completar una vuelta con respecto al sol. En este sentido, su siguiente aproximación a nuestro planeta será en 2126.

Cuando el cometa Swift-Tuttle alcanza su perihelio, libera una extensa estela de polvo y residuos. Esto ocurre por las elevadas temperaturas y los altos niveles de radiación emanados por el sol. Lo que provoca tensión y un proceso de evaporación en la superficie de este cometa.

Esta interacción genera géiseres y pequeñas explosiones en el mencionado cuerpo celeste. Proceso que al final termina emanando una espesa nube de diminutos fragmentos y polvo. Dejando a su paso un anillo de residuos que, al contacto con la tierra, produce las conocidas perseidas y lluvias de estrellas.

Referencias:

https://es.wikipedia.org/wiki/Perseidas

www.bbc.com/mundo/noticias-53735947

www.iac.es/cosmoeduca/perseidas.html

https://es.wikipedia.org/wiki/109P/Swift-Tuttle


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